El brazo robótico de la NASA se desborda con el botín del asteroide Benn

El brazo de muestreo de la nave espacial, llamado Mecanismo de adquisición de muestras Touch-And-Go, está por encima del objetivo de muestreo durante las pruebas de apósito en abril.

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NASA cazador de asteroides Osiris-Rex completó una parte clave de su misión esta semana al recuperar algunas rocas de la superficie del asteroide potencialmente peligroso Benn, NASA informó el viernes.

La nave espacial había viajado más de 200 millones de millas y cuatro años para estrellarse brevemente contra Benn, disparándola con gas comprimido y recogiendo trozos de su superficie. El miércoles, la agencia espacial compartió la primera tanda de imágenes de una atrevida operación que reveló un momento delicado pero explosivo entre una roca y un robot.

La televisión de la NASA anunció el martes que el brazo de muestreo robótico de la nave espacial, llamado Mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go o Tagsam, aterrizó en Benn. Durante el breve contacto, realizó lo que era equivalente a una maniobra de bolsillo cósmico. Los planificadores de la misión esperaban que el tiempo total de contacto entre el brazo y el asteroide fuera de menos de 16 segundos. Cuando se publicaron los datos preliminares, resultó que el tiempo de contacto fue de solo seis segundos, y una gran parte del muestreo tuvo lugar solo en los primeros tres.

La nave espacial, que opera en gran parte de forma autónoma debido a un retraso de 18 minutos en la comunicación con el control de la misión en la Tierra, disparó un bote de gas a través del Tagam, que interrumpió la superficie de Benn y empujó la muestra hacia el cabezal recolector del brazo.

Las fotografías tomadas el jueves mostraron que se habían tomado tantas muestras que algunas piedras más grandes no parecían haber entrado, acuñando la solapa de mylar para encerrar parcialmente la nave, permitiendo que pequeños trozos de polvo y guijarros escapen al espacio.

Esta serie de tres imágenes capturadas por la cámara de la nave espacial SamCam el 22 de octubre muestra que la cabeza del muestreador en Osiris-Rex está llena de rocas y polvo recolectados de la superficie de Benn. También muestran que algunas de estas partículas escapan lentamente del cabezal del muestreador.

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«Bennu sigue sorprendiéndonos con una gran ciencia y también lanzando algunas curvas», dijo Thomas Zurbuchen, Administrador Asociado de Ciencias de la NASA, en un comunicado. «Aunque es posible que tengamos que movernos más rápido para guardar la muestra, no es un problema grave. Estamos muy emocionados de ver lo que parece ser una muestra abundante que inspirará a la ciencia durante décadas más allá de este momento histórico ”.

Osiris-Rex fue diseñado para tocar una superficie plana y nivelada, pero Bennu es tan rocoso que el equipo no pudo encontrar un espacio adecuado. Afortunadamente, Osiris-Rex superó su diseño y pudo probar en un lugar llamado Nightingale, que es tan grande como unos pocos espacios de estacionamiento.


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Osiris-Rex marca una roca

Cuando la sonda se acercó y luego pasó dos años orbitando y explorando Benn, quedó claro que este pequeño mundo era diferente de lo que esperaban los científicos. El equipo esperaba encontrar varias superficies arenosas que fueran ideales para el muestreo, pero resultó que Bennu era un montón de escombros con un terreno accidentado salpicado de rocas.

Aproximadamente 24 horas después de la cirugía La NASA compartió las primeras imágenes operación de aterrizaje interceptada por una nave espacial. El tagam se coloca en posición y su cabezal de muestreo entra en contacto con la superficie de Bennu antes de la explosión de nitrógeno. La operación patea una pila de escombros que vuela alrededor del brazo de adquisición. ¡Es realmente algo!

¡Aterrizaje!

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Aunque el GIF anterior parece relativamente rápido, la operación fue mucho más delicada. Cuando la mano tocó el sitio de muestreo, el brazo se bajó a una velocidad de aproximadamente 10 centímetros por segundo, mucho más lento que el ritmo al caminar.

El objetivo del equipo es recoger unos 60 gramos de polvo, suciedad y guijarros de la superficie de Benn. Dijo el viernes que creía que Osiris-Rex había recolectado suficiente muestra y se movió para comenzar a almacenarla rápidamente, omitiendo la medición del peso de la muestra planificada y cancelando el frenado para mantener la aceleración de la nave al mínimo.

«Estamos trabajando para mantenernos al día con nuestro propio éxito aquí, y mi trabajo es devolver de forma segura la mayor cantidad posible de Benna», dijo Dante Lauretta, investigador jefe de Osiris-Rex en la Universidad de Arizona.

El equipo Osiris-Rex celebra en el momento del aterrizaje.

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La misión se unió a la japonesa Hayabusa y Misión Hayabusa-2 en los anales de la exploración de asteroides. Hayabusa tomó muestras y devolvió una pequeña pieza de material del asteroide Itokawa, y Hayabusa2 está en proceso de devolver una muestra significativa de la roca espacial Ryugu.

Una vez que se guarda la muestra, el equipo comienza los preparativos para un largo viaje de regreso a la Tierra con un aterrizaje planificado en el desierto de Utah en septiembre de 2023.

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