El misterio final de Philae, el módulo de aterrizaje de cometas perdido, ha sido resuelto

Módulo de aterrizaje de Philae, encajado debajo de una roca, en el cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko. Los científicos reconstruyeron por primera vez el aterrizaje desigual en la superficie en 2014.

ESA / Rosetta / MPS para OSIRIS MPS / UPD / LAM / IAA / SSO / INTA / UPM / DASP / IDA team

En la superficie 67P / Churyumov-Gerasimenko, un un cometa de hielo que parece un pato de goma a unos 370 millones de millas de la Tierra se encuentran los restos del módulo de aterrizaje de Philae. En 2014, fue publicado por la Agencia Espacial Europea. Nave espacial Rosetta toque el 67P, pero no todo salió según lo previsto. Los arpones que se suponía que iban a sujetarlo al cometa no dispararon, y Philae rebotó en la superficie, miró por encima del borde del acantilado y desapareció de la vista.

Envió señales de regreso a la Tierra, confirmando que funcionó, pero dónde exactamente terminaba era un misterio.

Veintidós meses después, se descubrió en nuevas imágenes de la nave espacial Rosetta. Philae estaba en una situación incómoda. El rellano lo dejó de costado, encajado en una grieta sombreada del 67P y con las patas de araña en el aire. Pero a pesar de que se conocían su primer aterrizaje y lugar de descanso final, los datos del módulo de aterrizaje parecían indicar que hubo un segundo aterrizaje breve que duró solo dos minutos. Los científicos no estaban seguros de dónde.

“Philae nos dejó un último misterio esperando ser resuelto”, dijo Laurence O’Rourke, científico planetario de la Agencia Espacial Europea.

O’Rourke es el autor principal del estudio, publicado en la revista Nature el miércoles, que revela el segundo punto de contacto de Philae y revela cuán frágil es la superficie del cometa. Es un excelente ejemplo de trabajo detectivesco en el espacio profundo, que muestra cómo Philae se deslizó por la superficie del 67P, dejando impresiones en un área conocida como la “cresta del cráneo”.

El último lugar de descanso después del desafortunado reflejo fue una cueva sombreada. Sus baterías murieron 48 horas después de un aterrizaje caótico. Pero aunque el aterrizaje de Philae no salió según lo planeado, brindó a los científicos una oportunidad única de estudiar el 67P, revelando el interior del cometa y las rocas que son extraordinariamente suaves, “esponjosas que la espuma de capuchino”, dice O “Rourke”.

Philae cae (en el aire hoy)

Los cometas, como el 67P, son pequeños cuerpos cósmicos compuestos principalmente de polvo, congelados junto con rocas y hielo. Contienen mucho más hielo que los asteroides y generalmente orbitan alrededor del Sol en las profundidades del sistema solar detrás de Neptuno, formando bucles más grandes que los asteroides rocosos. A medida que los cometas vuelan más cerca del sol, sus cuerpos congelados a veces comienzan a derretirse. conduciendo a explosiones dramáticas. Y son viejos: probablemente se formaron en el momento en que nació el sistema solar y viajaron sin cambios durante aproximadamente 4.500 millones de años.

La misión Rosetta y el módulo de aterrizaje Philae fueron la primera nave espacial en orbitar y aterrizar “suavemente” en la superficie del cometa hace seis años. Sus cámaras están disponibles uno de los cortometrajes más increíbles de la historia y nos han brindado la mejor vista hasta ahora de la superficie y el entorno dinámico de estos cuerpos antiguos.

Usando las mismas cámaras, los científicos crearon una escena del crimen alrededor del cuerpo de Philae a los lados. Miraron las miles de fotografías tomadas por Rosetta y los datos recopilados por Philae antes de su muerte prematura. En retrospectiva, crearon una línea de tiempo de eventos que apuntaban a la ubicación exacta del segundo rellano y revelaron algunos de los secretos más interesantes del 67P.

Cuando Philae se abalanzó sobre la cresta en la parte superior de su cráneo, raspó una capa de polvo y escombros de unas 10 pulgadas de profundidad en la superficie del 67P, revelando el interior helado del cometa. El hielo es increíblemente claro en las imágenes tomadas por Rosetta, y el equipo pudo demostrar que incluso en las imágenes tomadas casi dos años después del accidente de Philae, el hielo permaneció visible porque vivía en un área sombreada del cometa, que recibe poca luz solar.

El momento del choque también fue significativo, ya que permitió calcular qué tan suave era el interior del 67P. Al analizar los datos del magnetómetro dentro de Philae, el equipo notó un aumento significativo en el momento del segundo toque. El pico duró unos 3 segundos. Sabía que Philae había “rebotado” en el hielo primitivo del interior y llegó a la conclusión de que tenía una resistencia a la compresión increíblemente baja y era tan suave como “nieve recién caída”.

Volver a examinar los datos del magnetómetro también ayudó al equipo a cambiar el tiempo del primer aterrizaje en 90 segundos.

Pequeños cuerpos planetarios como cometas y asteroides son el foco principal de dos misiones en curso: la japonesa El viaje de Hayabusa2 al asteroide Ryugu y Vuelo Osiris-Rex de la NASA al potencialmente peligroso asteroide Benn. Completó un aterrizaje casi excesivamente exitoso en Benn el 20 de octubre y recogió tanta roca de la superficie que su muestreador está encajado abierto. Los científicos de la misión de Osiris-Rex se sorprendieron al descubrir que Bennu estaba tan lleno de rocas, y este hecho destaca por qué los datos de Philae son críticos para futuras misiones.

Ahora que los científicos planetarios comprenden mejor las propiedades físicas del cometa, pueden planificar una misión de aterrizaje o regreso con mucha mayor certeza. “El hecho de que el cometa tenga un interior tan esponjoso es información realmente valiosa en términos de cómo diseñar mecanismos de aterrizaje, así como los procesos mecánicos que pueden ser necesarios para obtener muestras”, dijo Matt Taylor, científico de Rosetta en Comunicado de prensa de la ESA.

Una de esas misiones se presentó como un libro blanco en el Voyage 2050, el programa de planificación a largo plazo de la ESA, en marzo de 2019. El proyecto Ambition sería el primero en devolver una muestra de un cometa almacenada criogénicamente desde el interior de la Tierra. El Comité Voyage 2050 debe hacer recomendaciones sobre la selección de misiones en 2021.

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