El pasado olía. Los científicos quieren que pueda olerlo

«La tarde de la batalla de Waterloo», del pintor británico Ernest Crofts, muestra Napoleón abandonando el campo de batalla después de la derrota de su ejército en 1815. El proyecto Odeuropa tiene el objetivo de mejorar la comprensión de eventos históricos como éste recreando el olores que lo definían.

Archivo de historia universal / Grupo de imágenes universales mediante Getty Images

Muchos cuadros y libros han ilustrado la batalla de Waterloo, pero, como era, exactamente, que olía cuando un ansioso Napoleón Bonaparte y su ejército se retiraban? Un equipo internacional de investigadores espera archivar la experiencia olfativa de este momento histórico fundamental como parte de una ambiciosa nueva iniciativa para descubrir los perfumes clave de la vieja Europa, desde el perfumado hasta el pútrido, y llevarlos a las fosas nasales actuales.

El objetivo de Odeuropa es «demostrar que involucrar críticamente nuestro olfato y nuestro patrimonio olfativo es un medio importante y viable para conectar y promover el patrimonio cultural tangible e inmaterial de Europa», según una descripción del proyecto, que acaba de recibir unos 2,8 millones de dólares de euros Subvención (3,3 millones de dólares) de un brazo de investigación e innovación de la Unión Europea.

Si es difícil imaginar el olor de un Napoleón derrotado que huía ese día de historia del 1815, cree que el aroma de tierra y hierba impregnados de lluvia que se mezcla con el olor fétida de cadáveres en descomposición y de tierra quemada por explosiones, tal como se describe en los soldados. diarios. Mezclar cuero y caballos, pólvora y hasta el olor del propio emperador francés.

«Sabemos que Napoleón llevaba su perfume favorito ese día, que se parecería a la actual isla de colonia 4711 y que se llamaba» aqua mirabilis «», dice Caro Verbeek, historiador holandés del arte y el olor, miembro del equipo de Odeuropa. Su tesis reseguir los perfumes de la batalla de Waterloo y servirá de base para el trabajo de Odeuropa para reconstruirla.

Napoleón eligió su fragancia para enmascarar la mala hedor de la batalla, dice Verbeek, pero también para mantenerse sano, ya que la colonia contenía compuestos que se creían en ese momento para ayudar a proteger a las personas de las enfermedades.

El historiador del olor, Caro Verbeek, que se ve que olía a pomander, forma parte de un equipo multidisciplinar internacional que recupera los perfumes históricos de Europa.

Caro Verbeek

«Este perfume fue utilizado en casi todas las guerras desde muchos soldados y por las mismas razones», añade el investigador.

Verbeek se une a un equipo multidisciplinar de seis países en campos que van desde la historia sensorial, del arte y del patrimonio hasta la informática, las humanidades digitales, la tecnología del lenguaje, la semántica y la perfumería. Como parte de Odeuropa, tienen previsto producir una enciclopedia en línea de olores históricas europeas desde el siglo XVI hasta principios del siglo XX.

«Los olores configuran nuestra experiencia del mundo, aunque tenemos muy poca información sensorial sobre el pasado», dice Inger Leemans, líder del proyecto.

Para los obsesionados por la historia, el resultado más emocionante del proyecto de tres años probablemente será el olor reconstruido. El equipo de Odeuropa tiene previsto trabajar con museos, artistas y químicos para recrear no sólo aromas, sino la mayor parte de la experiencia sensorial que les rodeaba. A continuación, curarán eventos olfativos que lleven los participantes viajes sensoriales atrás en el tiempo.

«Se puede aprender realmente oliendo», dice Leemans, profesor de historia cultural en la Universidad VU de Amsterdam y al clúster de ciencias humanas de la Royal Academy of Arts and Sciences.

Un objetivo de Odeuropa, dice Leemans, es ofrecer a los europeos actuales una experiencia visceral del que inspiraron sus antepasados ​​durante los puntos clave de inflexión histórica como la era de la industrialización. «Se puede aprender sobre el carbón, las minas, las industrias textiles y la proletarización leyendo o viendo clips», dice Leemans, «pero imagináis qué pasaría si confrontara el público con el cambio olfativo entre un entorno rural y un entorno industrial».

Una litografía de colores del artista francés Louis-Léopold Boilly de personas que ejercen los cinco sentidos.

© Colección Wellcome

Los perfumes de olor recorrerán miles de imágenes y textos, incluidos libros de texto y revistas médicas que se encuentran en archivos, bibliotecas y museos, mediante AI entrenado para detectar referencias de aromas y iconografías.

«Nuestro trabajo con IA también nos informará sobre la frecuencia con que se mencionaron los olores en determinados períodos históricos y los sentimientos que se asocian», afirma Cecilia Bembibre, científica del patrimonio del Instituto del Patrimonio Sostenible del University College de Londres, que anteriormente ayudó a crear un sistema para identificar y catalogar los olores de los libros antiguos. Estos hallazgos ayudarán al equipo a decidir qué olores tienen suficiente valor cultural para incluirlas en el proyecto.

Los investigadores de Odeuropa, finalmente, conservarán y publicarán los datos del aroma en un depósito en línea, accesible al público, que describa las cualidades sensoriales y las historias de varios aromas. El archivo compartirá la historia de las prácticas olfativas, investigará la relación entre olor e identidad y explorará como las sociedades hicieron frente a olores difíciles o peligrosos.

La esperanza es que este recurso pueda ayudar a los museos y los educadores a enriquecer el conocimiento del pasado por el público. Aunque algunos museos selectos han incluido el olor para una experiencia más multisensorial, la mayoría dependen principalmente de la comunicación visual.

Si los olores pudieran hablar

Cualquiera que haya olido una hoguera y haya sido inmediatamente transportado a una fiesta en la playa del instituto o haya olido un pañuelo de la abuela y se haya llenado de añoranza sabe que el olor juega un papel poderoso en la memoria y la emoción. Es lógico, pues, que involucrarse con olores del pasado nos podría permitir interactuar con la historia de una manera más emocional y menos separada.

Matija Strlič, científica del patrimonio de la University College de Londres, dice que uno de los retos a los que se enfrentan los investigadores de Odeuropa será asegurarse de que capturen con precisión no sólo los compuestos químicos que forman un aroma particular, sino su contexto cultural.

«Tenemos una cierta comprensión de los olores que antes eran populares», dice, «pero es difícil imaginar las diferencias en su percepción, aunque generalmente agradables, hoy y hace cien años, dado que nuestra sociedad tiene llegue a asociar la limpieza con la ausencia de olor «.

Para obtener un ejemplo de olor con implicaciones culturales muy diferentes, ahora y ahora, busque romero sencillo. Cuando un brote de peste asoló el Londres del siglo XVII, tantas personas incluyeron la hierba en una mezcla para purificar el aire infectado que su aroma distinto llenó las calles y se asoció inextricablemente con enfermedades.

Tome otra olor cotidiana, el tabaco, que es ahumado, picante y ruedos, con ideas históricas y sociológicas.

«Está relacionado con historias de sociabilidad, de comercio y colonización y también de salud», dice William Tullet, historiador del olor de la Anglia Ruskin University de Inglaterra y miembro del equipo de Odeuropa.

El proyecto se lanza en medio de una mayor conciencia mundial sobre el poder del olfato. La evidencia relaciona la pérdida de olfato con el Covidien-19, con pacientes que han conseguido el virus que describen con detalles vívidos como se siente de pronto encontrarse sin el sentido de que una vez dieron por hecho. El aumento de pacientes con Covidien-19 que reportan pérdidas olfativas temporales es tan significativo que en algunos países, como Francia, se diagnostica que las personas que experimentan pérdidas olfativas repentinas tienen Covidien-19 sin ni siquiera ser sometidas a pruebas.

Pero, aunque el alcance de Odeuropa no tiene precedentes, el proyecto no marca el primer intento de involucrarse en nombre de la protección del patrimonio. El Jorvik Viking Center de York, Inglaterra, recrea olores del siglo X para los visitantes, e incluso ofrece paquetes de aromas para que los aficionados a la historia puedan llevar a casa olores vikingos, desde cera de velas hasta carne podrida . «Puede volver a crear el ambiente de un bosque vikingo, un comerciante ambulante o incluso un abrevadero a cualquier espacio que desee, desde un aula hasta un lavabo doméstico», afirma la organización.

Algunos argumentarían que hay olores, como los de la batalla, que mejor se dejan a los anales de la historia. El equipo de Odeuropa cree inhalar todo el ramo pasado, incluso las partes rancio.

Un libro abierto con páginas que muestran texto que describe Amsterdam del siglo XVIII como Un libro abierto con páginas que muestran texto que describe Amsterdam del siglo XVIII como

Amsterdam se describe como «bella virgen con un aliento apestoso» los archivos notariales de 1777. Mediante la IA entrenada para detectar referencias de olores, el equipo de Odeuropa explorará textos históricos en siete idiomas en busca de menciones que ayuden a dar vida a los olores del pasado. .

© Archivo de Amsterdam

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