Misteriosos restos de antiguos reptiles voladores encontrados escondidos entre fósiles de tiburones

Un tipo de pterosaurio del norte de África que se cree que es similar al descubierto por investigadores de la Universidad de Portsmouth.

Davide Bonadonna

El estudiante de doctorado británico Roy Smith revisó un cajón de fósiles de tiburón a principios de este año e hizo un descubrimiento sorprendente y emocionante: los restos de un reptil volador que vivió hace más de 60 millones de años.

Smith, Ph.D. Un candidato a una universidad británica en Portsmouth examinó fósiles fósiles de aleta de tiburón de dos colecciones de museos británicos cuando notó que algunos fragmentos contenían foraminas nerviosas o agujeros pequeños pero notables donde los nervios salían a la superficie para detectar presas. Las aletas de tiburón no tienen espinas, por lo que Smith supo de inmediato que algunos fragmentos no eran como otros.

De hecho, no provienen de criaturas marinas, sino de criaturas aéreas: pterosaurios desdentados, un misterioso reptil volador y los vertebrados más antiguos que se sabe que han desarrollado el vuelo motorizado. Smith describe este descubrimiento en detalle en un estudio que acaba de ser publicado en línea en la revista Proceedings of the Geologists ‘Association.

Dos de los especímenes descubiertos pueden identificarse como un lagarto pájaro (lagarto de alas griegas) llamado Ornithostoma. Otro probablemente representa una nueva especie.

Roy Smith sostiene un pequeño fósil de pterosaurios, que encuentra en un cajón lleno de fragmentos de la columna vertebral de un tiburón.

Roy Smith

“Me gusta el hecho de que este pequeño hueso ha estado en el cajón de un museo durante más de 120 años, y ningún experto en tiburones ha venido y ha dicho: ‘Oh, esto no es un tiburón'”, dijo el profesor Dave Martill, paleobiólogo de la Universidad de Portsmouth. Líder de Smith. “Este gran descubrimiento llevó a un investigador de pterosaurios con algo de tiempo libre”.

Este investigador, de 26 años, ha estado enamorado de la caza de fósiles desde pequeño. Pero este hallazgo fácilmente se ubica en la parte superior de su lista de orgullo paleontólogo.

“Estaba increíblemente feliz y emocionado porque los restos de un pterosaurio desdentado son muy raros en Gran Bretaña”, dice Smith, quien está estudiando la conservación de pterosaurios para su doctorado. “Hasta ahora sólo se han encontrado dos especies en Inglaterra”.

Smith encontró fósiles de pterosaurios en colecciones pertenecientes tanto al Museo Sedgwick de Ciencias de la Tierra en la Universidad de Cambridge como al Museo Booth de Historia Natural en Brighton. El descubrimiento sugiere una mayor diversidad de estos raros pterosaurios desdentados. Sin embargo, también es importante mostrar que el estudio de materiales existentes puede traer descubrimientos científicos completamente nuevos.

“Es sorprendente que haya nuevos especímenes de animales desconocidos esperando en los especímenes del museo”, dice Smith.

Un trozo del pico perteneciente a una nueva especie se diferencia del Ornithostom en formas sutiles, “tal vez porque una garza blanca puede ser diferente de una garza”, explica Martill, pero los fósiles están demasiado fragmentados para darle a la especie un nuevo nombre.

“Es un misterio paleontológico”, dice Smith, que duda de que se encuentren otros restos de esta especie. Sin embargo, sigue siendo prometedor y planea continuar la búsqueda tan pronto como los museos estén abiertos después de COVID.

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