Sleuth descubre los secretos escondidos de los principios cambiantes del mundo de Isaac Newton

Copia de Caltech del Principia, propiedad del siglo XVIII del matemático y filósofo natural francés Jean-Jacques de Ortous de Mairan. Más recientemente, estaba en la colección del físico de Caltech Earnest Watson.

archivos Caltech

Una investigación internacional de diez años de duración por parte de dos historiadores empeñados ha dado lugar a nuevas revelaciones sobre uno de los libros de ciencia más innovadores jamás escritos: el Philosophiae Naturalis Principia Mathematica del siglo XVII de Isaac Newton, que se considera fundamental de física moderna y astronomía.

El libro, publicado en latín en 1687 y conocido coloquialmente como Principia, expone en términos matemáticos los principios del tiempo, la gravedad y las fuerzas del movimiento que han guiado el desarrollo de la ciencia física moderna. No son exactamente las cosas ligeras de la lectura en la playa, y durante mucho tiempo se supone que los contenidos abstruso del libro limitaban el número de lectores de la primera edición a un pequeño grupo selecto de matemáticos expertos.

Pero un profesor de historia de Caltech y uno de sus antiguos estudiantes han descubierto ejemplares de la primera edición a 27 países, duplicando el número contabilizado en el censo más reciente de hace 70 años. Las anotaciones que llenan los volúmenes encontrados sugieren que la primera edición del texto embriagador llegó a un número de lectores mucho más amplio y variado de lo que se pensaba, en Inglaterra y más allá.

«Una de las realizaciones que hemos tenido es que la transmisión del libro y sus ideas fue mucho más rápida y abierta de lo que suponíamos, y esto tendrá implicaciones en el futuro trabajo que haremos nosotros y otros sobre este tema». Dijo Mordechai Feingold, profesor de historia de la ciencia y las humanidades en Caltech. Feingold ha estudiado durante años la obra de Newton, uno de los científicos más influyentes de todos los tiempos.

Feingold y ex-estudiante Andrej Svorenčík trazaron ejemplares del libro en todo el mundo, desde el Reino Unido a Ucrania, Eslovaquia en Sudáfrica, Rusia en Japón, y detallaron sus conclusiones en un estudio publicado en la revista Annals of Science .

El libro científico pionero de Isaac Newton Principia.

archivos Caltech

«Nos sentíamos como Sherlock Holmes», dijo Feingold sobre la investigación literaria de la pareja.

El último censo de los Principia de Newton, publicado en 1953, identificó 189 ejemplares. La nueva encuesta de Caltech cuenta con 386 ejemplares, incluidos 91 volúmenes subastados y versiones encontradas en bibliotecas y colecciones privadas. El estudio detalla cada copia de Principia rastreada hasta ahora: su lugar de origen y procedencia, como estaba atado y las notas que llenaban los márgenes que podrían iluminar cuándo y qué amplitud empezaron a coger las ideas newtonianas.

Los hallazgos, escriben Feingold y Svorenčík, «necesitan un refinamiento importante de nuestra comprensión de la contribución del newtonianisme a la ciencia de la Ilustración».

Las pistas descansan en gran parte en márgenes apretados de palabras y símbolos manuscritos para lectores que antaño tenían los libros ahora desaparecidos y cavilar sobre las fórmulas y las teorías que llenaban sus páginas.

«Al mirar las mismas copias, es probable que surjan pequeñas notas o anotaciones que le den pistas sobre cómo se usó», dice Svorenčík, ahora académico postdoctoral en la Universidad de Mannheim, en Alemania. «Ver el estado de las marcas de propiedad, la encuadernación, el deterioro, las diferencias de impresión …»

La búsqueda global surgió a partir de un documento que Svorenčík escribió para una clase impartida por Feingold. Se fijó en la distribución de Principia en Europa Central, de donde es Svorenčík. Pero cuando la investigación de Svorenčík obtuvo más copias de lo esperado, Feingold propuso hacer global la búsqueda.

«Llegó un primer momento» aha «cuando terminé de revisar los catálogos de bibliotecas alemanas», dijo Svorenčík. «El censo anterior reportaba sólo tres copias en Alemania, pero encontré casi 20 copias (informamos de 21 copias en Alemania, incluidas las carentes / robadas). Esto significaba que había vacíos sustanciales en la cobertura anterior y que se podían encontrar muchas copias y de hecho se encontraron. «

La pareja considera preliminar el censo y cree que existen más copias indocumentadas en colecciones públicas y privadas. Calculan que se imprimieron más de 600 ejemplares de la primera edición del libro, y hasta 750, en 1687. En 2016, una primera edición se vendió por 3,7 millones de dólares, un récord para un libro de ciencia.

«Tenemos nuestra esperanza», dicen los historiadores al estudio, «que la publicación de un informe provisional pueda producir información sobre otros ejemplares (de propietarios privados, comerciantes de libros y académicos), de manera que se pueda intentar un censo más completo «.

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